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Le long chemin de retour de Regan Smith sous les projecteurs olympiques

Written by The Anand Market

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Note de l’éditeur: Cet article fait partie de notre série « Origin Stories », qui se concentre sur les histoires d’athlètes et sur des sujets liés aux Jeux olympiques d’été.

COLORADO SPRINGS, Colorado — Après les Championnats du monde aquatiques 2022 à Budapest, Regan Smith est retournée dans son État natal du Minnesota, brisée. Elle n’avait pas apprécié sa première année à Stanford, l’école de ses rêves. Lors des compétitions de natation, ses temps avaient stagné. Et elle a été, selon les mots de son père, « grotesquement déçue » par sa performance aux championnats du monde, où elle a remporté deux médailles d’or mais a également raté le podium à deux reprises. Elle se sentait triste. Bloqué.

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«J’en avais tellement fini avec la natation», a-t-elle déclaré.

Le père de Regan, Paul, pouvait dire qu’elle se débattait. Lui et la belle-mère de Regan, Bonnie, avaient décidé lors du vol de retour des championnats du monde qu’ils ne forceraient pas une conversation avec Regan, mais ils seraient prêts à lui offrir des conseils si elle exprimait des inquiétudes quant à son maintien à Stanford.

Cela s’est produit par une matinée calme et ensoleillée dans leur maison de Lakeville, Minnesota. Regan était dans la cave à vin avec les chiens de la famille, et elle a commencé à parler à Paul et Bonnie de sa déception face à ses performances en natation et de sa difficulté à se sentir motivée. Elle a dit qu’elle ne se sentait pas bien à Stanford.

Paul était d’accord.

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“Cette personne que je regarde en ce moment est une coquille de qui vous êtes”, se souvient Regan, lui disant ce matin-là.

À Palo Alto, en Californie, la crise s’est déclenchée dès le début. Rien de tout cela n’était la faute de l’université ou du programme de natation, disent Smith et son père. Ce n’était tout simplement pas le bon endroit pour elle. Regan souhaitait davantage une communauté basée autour de l’équipe de natation, mais Stanford prône le mélange des athlètes et des non-athlètes sur le campus. Elle vivait avec un colocataire aléatoire qui restait debout jusqu’aux petites heures du matin pour faire ses devoirs avec une lampe de poche, tandis que Regan devait se coucher tôt et se lever à 5h30 pour nager.

“Nous nous gardions éveillés tout le temps”, a déclaré Smith.

Smith, qui est devenu une star avec deux médailles d’or et deux records du monde de natation aux championnats du monde 2019 à l’âge de 17 ans et deux ans plus tard, a remporté deux médailles d’argent et une de bronze aux Jeux olympiques de Tokyo, a grandi avec un niveau élevé. pratiques de métrage et peu de repos entre les séries. À Stanford, l’équipe a nagé des distances inférieures à celles auxquelles elle était habituée et son corps ne réagissait pas bien.

“Je suis content d’avoir compris cela”, a déclaré Smith. “La natation n’est pas une solution universelle.”

Smith ne pensait cependant pas qu’elle pourrait partir. Après tout, c’était Stanford, une université de renommée mondiale dotée d’un programme de natation historique. La conversation avec Paul et Bonnie a contribué à dissiper ses craintes.

Cette conversation a été le premier pas de Smith sur un chemin qui a ravivé sa passion pour la natation et l’a encore une fois fait ressembler à une prétendante à la médaille d’or aux Jeux olympiques de 2024 à Paris. Elle a décidé de renoncer à son éligibilité restante à la NCAA et a quitté Stanford.

Aujourd’hui âgée de 21 ans, elle s’entraîne avec le groupe professionnel de l’Arizona State sous la direction de Bob Bowman, ancien entraîneur-chef olympique américain surtout connu pour son travail avec Michael Phelps. Elle n’a aucun doute que c’était la bonne décision.

“J’adore ce que je fais maintenant”, a-t-elle déclaré lors d’une interview devant le centre d’entraînement olympique de Colorado Springs, où elle s’est entraînée pendant la majeure partie du mois de novembre. “C’est tout simplement un très bon environnement dans lequel vivre. Je n’ai même pas besoin de penser à me sentir motivé.”

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Regan Smith en compétition aux championnats du monde 2023. «J’adore ce que je fais maintenant», dit-elle à propos de sa formation sous la direction du légendaire entraîneur Bob Bowman à l’ASU. (Yuichi Yamazaki / AFP via Getty Images)


Portant des lunettes roses et un bonnet de bain noir et blanc, Regan Smith, 7 ans, s’est alignée dans une voie du milieu pour une simulation de compétition à la Foss Swim School. Lorsque l’entraîneur a sifflé, elle s’est propulsée vers l’avant avec des mouvements fluides et puissants tout au long d’une course papillon de 50 mètres.

Après le tour de Smith – qui n’était pas aussi avancé que son accident vasculaire cérébral – un entraîneur debout dans l’eau s’est tourné vers son père, la bouche ouverte.

“Paul!” dit-elle en désignant sa jeune fille. “Elle est rapide!”

En effet, elle l’était. Les autres filles avaient encore un demi-tour à faire lorsqu’elle a terminé.

“J’ai réalisé après ça à quel point j’aime gagner”, a déclaré Smith en riant.

La sœur aînée de Regan, Brenna, avait rejoint l’équipe de natation d’un club local et Regan voulait suivre ses traces. Paul s’interrogeait sur le temps qu’il y consacrerait, mais après des semaines et des semaines de disputes avec Regan, les parents ont cédé.

Inutile de dire que le retour sur investissement a été bon.

“Je le dois à ma sœur aînée, bien sûr, parce que je voulais juste la copier, comme le font tous les frères et sœurs plus jeunes”, a déclaré Regan.

Smith a continué à pratiquer d’autres sports et n’a consacré toute son énergie à la natation qu’à l’âge de 13 ans, lorsqu’elle a changé de club pour Riptide Swim Team. C’est à ce moment-là qu’elle a commencé à s’entraîner six jours par semaine sous la direction de l’entraîneur Mike Parratto, qui avait auparavant entraîné la 12 fois médaillée olympique Jenny Thompson. Parratto a rapidement vu le talent de Smith. Au début de leur vie ensemble, l’entraîneur a dit au père de Smith que son premier record américain viendrait au 200 mètres dos, puis qu’elle franchirait la barre des 100 mètres dos.

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Ces prédictions se sont avérées exactes. Smith a fait sa percée aux championnats du monde 2019, sa troisième grande compétition internationale. À 17 ans, elle a établi un record du monde au 200 mètres dos en route vers l’or, puis a mené le relais 400 mètres quatre nages avec un temps record du monde au 100 mètres dos.

“Beaucoup de gens m’ont demandé : ‘Qui est la nouvelle étoile brillante et brillante vers laquelle nous pouvons nous tourner (pour) 2020 ?'”, a déclaré le commentateur Rowdy Gaines sur la chaîne NBC après avoir regardé le 200 mètres dos de Smith. “Eh bien, tu viens de la trouver.”

Tout s’alignait parfaitement. Elle était à son apogée avant les Jeux olympiques. Son père la compare maintenant au Secrétariat : elle portait des œillères. Apparemment, rien ne pouvait l’arrêter.

Puis la pandémie de COVID-19 a frappé.


Smith ne s’entraînait pas bien pendant la pandémie – « De toute évidence, personne ne l’était vraiment », a-t-elle déclaré – et elle avait du mal à se motiver pour le temps de piscine plus court que la normale auquel elle avait accès. On s’attendait à ce qu’elle devienne une star olympique après son été monstrueux de 2019, mais elle se sentait vulnérable.

Les Jeux olympiques ont été repoussés d’un an et lorsque Smith est revenue à la compétition à l’automne 2020, elle n’était plus elle-même. Physiquement, elle n’avait pas accumulé autant de base d’entraînement qu’elle l’aurait normalement fait. Mentalement, sa confiance en elle était sapée.

« Avoir ce record du monde du 100 et du 200 dos avec une cible dans le dos et savoir qu’elle n’était pas en forme pour le défendre, je pense que cela l’a dévorée vivante », a déclaré son père.

Smith a quand même fait sa première équipe olympique, se qualifiant au 100 mètres dos et au 200 mètres papillon. Mais le 200 mètres dos était notamment absent de son programme. Elle a terminé troisième de l’épreuve aux essais olympiques, manquant l’équipe de trois dixièmes de seconde et étant plus de trois secondes plus lente que son record du monde de l’époque.

Bien que Smith ait remporté trois médailles olympiques en 2021, les Jeux de Tokyo ont apporté davantage de natation qui ne sont pas à la hauteur de ses standards. Elle était ravie de sa médaille d’argent au 200 mètres papillon, mais son 100 mètres dos ne s’est pas déroulé comme elle le souhaitait, tant dans l’épreuve individuelle que dans la finale du relais 400 mètres quatre nages.

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«Je me suis complètement effondrée sous cette pression», a-t-elle déclaré. “Je pense que j’étais trop jeune et trop mal équipé pour faire face à ça à l’époque.”

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Regan Smith est entrée dans la course à Tokyo en tant que favorite pour la médaille d’or après sa performance aux championnats du monde 2019. Elle est repartie avec une médaille d’argent et une de bronze dans ses deux épreuves individuelles. (Tom Pennington/Getty Images)

Pendant ce temps, la sensation australienne Kaylee McKeown a balayé les épreuves de dos à Tokyo. Elle possède désormais les records du 100 et du 200 mètres dos qui appartenaient autrefois à Smith.

Deux ans après, Smith qualifie les Jeux de Tokyo de « merveilleuse leçon ». Mais elle a eu du mal immédiatement après. Sa trajectoire semblait claire après ses mondiaux de 2019, mais tout d’un coup elle s’est éloignée.

“Je peux être si amer parfois”, a déclaré Smith. « Je l’avais si parfait. J’ai établi ces deux records du monde, j’étais le favori pour la médaille d’or olympique dans deux épreuves et le favori du relais pour une médaille d’or dans une troisième épreuve, puis COVID est arrivé et tout a gâché.

L’année à Stanford a apporté de nouvelles difficultés. Et après la pandémie et la déception olympique, elle a refusé de regarder l’actualité de la natation ou les temps que McKeown mettait en place pour l’Australie.

“Je ne voulais pas le savoir parce que cela me faisait peur”, a déclaré Smith.

La confiance en soi de Smith était au plus bas lorsqu’elle, son père et sa belle-mère ont eu un tête-à-tête qui l’a amenée à quitter Stanford. Pour décider où aller ensuite, elle a commencé avec deux options : l’État de l’Arizona sous Bowman ou la Floride.

Smith n’a même jamais parlé aux entraîneurs de Floride. Elle a téléphoné à Bowman et dès cette première conversation, elle a été vendue.

“Cela correspondait parfaitement à ce que je voulais”, a-t-elle déclaré.


Portant un bonnet de bain blanc de l’Arizona State, Smith a atteint l’arrivée au 200 mètres dos lors des essais pour les championnats du monde 2023. Elle avait réalisé un temps de 2:03,80, pas tout à fait son meilleur temps de 2:03,35, mais sa première fois sous la barre des 2:04 depuis 2019. Lorsqu’elle a vu son premier temps au tableau d’affichage, son visage brillait d’exaltation et peut-être d’un un peu de soulagement.

À ses yeux, la natation symbolisait le fait de retrouver sa place dans le sport.

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“C’était un chemin très long et épuisant, mais j’ai enfin l’impression d’être à nouveau à ce niveau”, a-t-elle déclaré. « Je suis à nouveau ce nageur. Je suis à nouveau moi.

Smith remercie l’État de l’Arizona de l’avoir aidée à y parvenir. L’entraînement s’est bien déroulé et elle aime la dynamique au sein du groupe professionnel et des nageurs universitaires, avec qui elle s’est rapprochée. Même si Smith ne peut pas participer aux compétitions de la NCAA, elle se sent toujours bien accueillie par les nageurs universitaires de l’Arizona State. Smith espère également commencer à suivre des cours à l’école après les Jeux olympiques de Paris.

Dans l’eau, elle a pleinement confiance en Bowman. Elle apprécie qu’il soit direct et ne complique pas trop les pratiques. Certains nageurs aiment connaître la science derrière l’entraînement qu’ils suivent, mais Smith préfère simplement suivre les instructions de son entraîneur.

“Il a un gros cerveau nageur et je n’essaie même pas de le comprendre”, a-t-elle déclaré. « Je fais juste ce qu’il me dit et j’y vais. C’est presque comme si j’étais une marionnette, mais pas dans le mauvais sens.

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Regan Smith et Kaylee McKeown s’embrassent après la finale du 50 mètres dos aux championnats du monde 2023. McKeown a battu Smith pour l’or par 0,03 seconde. (Adam Jolie/Getty Images)

La résurgence de Smith signifie qu’il existe un potentiel pour une bataille titanesque dans les deux épreuves de dos aux Jeux olympiques de 2024. McKeown, qui domine les épreuves de dos depuis Tokyo, sera redoutable, et Smith reconnaît qu’elle pense à affronter la star australienne de manière décente. Mais elle n’évite plus de regarder les résultats de McKeown comme elle le faisait auparavant.

“Je regarde maintenant les choses qu’elle a fait cette année, et je l’utilise vraiment comme motivation parce que je sais que j’ai le même niveau de talent en moi et j’ai aussi travaillé”, a déclaré Smith.

Son père a ajouté : « Regan, je pense, apprécie ça parce qu’elle aime que la cible soit sur le dos de Kaylee, et elle aime qu’elle ait encore un an sous Bob pour continuer à retrouver le genre de forme dans laquelle elle veut être. »

Cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas eu d’obstacles. Smith s’est sentie bien dans sa natation à l’US Open fin novembre et début décembre, où elle a balayé les deux épreuves de dos et le 200 mètres papillon, mais elle a été testée positive à la mononucléose peu de temps après. Alors qu’elle surmontait sa maladie, des pensées intrusives ont de nouveau trouvé leur chemin dans son esprit. Certains jours, elle se sent bien par rapport à ses objectifs. Les autres jours, elle craint que le temps passé hors de l’eau ne l’empêche de retrouver une forme optimale.

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“Cela a été très difficile de rester positive quand je n’arrive pas à être au meilleur de ma forme, sachant que Paris n’est qu’à sept mois”, a-t-elle déclaré. “Honnêtement, c’est une bataille continue.”

Dans l’ensemble, cependant, elle se trouve dans un meilleur espace qu’elle ne l’était à Stanford. Lorsqu’elle a déménagé en Arizona, elle a commencé à consigner dans un journal les séries qu’elle effectuait lors des entraînements de natation, en partie à cause de la façon dont elle les trouvait créatives et amusantes. Certains jours, elle ajoute une note sur quelque chose qu’elle a bien fait.

Les pages lui rappellent qu’elle s’est mise au travail. Que lorsque son corps touche l’eau, tout ce qu’elle a à faire c’est nager.

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(Photo du haut de Regan Smith avec sa médaille d’or au 200 mètres papillon aux Championnats de l’US Open de ce mois-ci : Jacob Kupferman / Getty Images)