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Le système d’immigration américain, mis à rude épreuve, suscite de plus en plus de demandes d’asile

Written by The Anand Market

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Pendant des décennies, des jeunes hommes célibataires, principalement originaires du Mexique et plus tard d’Amérique centrale, ont fait de leur mieux pour se faufiler devant les agents frontaliers américains pour atteindre Los Angeles, Atlanta et d’autres endroits avides de leur travail.

Aujourd’hui, des gens du monde entier traversent la frontière sud, la plupart tout aussi désireux de travailler. Mais plutôt que d’essayer d’échapper aux autorités américaines, l’écrasante majorité des migrants recherchent les agents frontaliers, attendant parfois des heures ou des jours dans des campements de fortune, pour se rendre.

Être bousculé dans un véhicule de la patrouille frontalière américaine et emmené dans une installation de traitement n’est guère un revers. En fait, il s’agit d’une étape cruciale pour pouvoir demander l’asile – désormais le moyen le plus sûr pour les migrants de rester aux États-Unis, même si peu d’entre eux obtiendront finalement gain de cause.

Nous vivons à une époque de migration massive – alimentée par les conflits, le changement climatique, la pauvreté et la répression politique et encouragée par la prolifération de vidéos TikTok et YouTube relatant les voyages des migrants vers les États-Unis. Quelque six millions de Vénézuéliens ont fui leur pays en difficulté, ce qui constitue le plus grand déplacement de population de l’histoire moderne de l’Amérique latine. Les migrants d’Afrique, d’Asie et d’Amérique du Sud hypothèquent les terres familiales, vendent leurs voitures ou empruntent de l’argent auprès d’usuriers pour entreprendre de longs voyages, souvent périlleux, pour atteindre les États-Unis.

Rien qu’au mois de décembre, plus de 300 000 personnes ont traversé la frontière sud, un nombre record.

Ce n’est pas seulement parce qu’ils croient pouvoir franchir la frontière sud de 2 000 milles. Ils sont également certains qu’une fois arrivés aux États-Unis, ils pourront y rester.

Pour toujours.

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Plutôt que d’essayer d’échapper aux autorités américaines, l’écrasante majorité des migrants recherchent les agents frontaliers, attendant parfois des heures ou des jours dans des campements de fortune avant de se rendre.Crédit…Mark Abramson pour le New York Times

Et dans l’ensemble, ils n’ont pas tort.

Les États-Unis tentent de gérer un système d’immigration avec une fraction des juges, agents d’asile, interprètes et autres personnels dont ils ont besoin pour gérer les centaines de milliers de migrants qui traversent la frontière et affluent chaque année vers les villes du pays. Ce dysfonctionnement a empêché la nation de décider rapidement qui peut rester dans le pays et qui doit être renvoyé dans son pays d’origine.

“Je ne connais personne qui a été expulsé”, a déclaré Carolina Ortiz, une migrante colombienne, dans une interview accordée fin décembre dans un campement à l’extérieur des sources chaudes de Jacumba, à environ 60 miles au sud-est de San Diego et à deux pas de l’imposant. barrière de couleur rouille qui sépare les États-Unis du Mexique.

Pour la plupart des migrants, les États-Unis représentent toujours une terre d’opportunités. Beaucoup viennent chercher du travail, et ils feront tout ce qu’il faut pour travailler, même si cela signifie déposer une faible demande d’asile, ont déclaré plusieurs avocats.

Pour bénéficier de l’asile, les demandeurs doivent convaincre un juge que le retour dans leur pays d’origine entraînerait des blessures, voire la mort, en raison de leur race, de leur religion, de leur nationalité, de leurs opinions politiques ou de leur appartenance à un groupe social particulier.

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Mme Ortiz, 40 ans, a déclaré qu’elle avait l’intention de demander l’asile en raison de la violence en Colombie. Ses chances de victoire sont minces, car la violence à elle seule ne répond généralement pas aux critères d’une persécution. Malgré cela, elle sera protégée contre l’expulsion pendant que sa demande est en cours et sera admissible à un permis de travail.

Sous-financés, les tribunaux de l’immigration qui statuent sur les demandes sont mis à rude épreuve par l’augmentation du nombre de dossiers, de sorte que les demandes traînent pendant des années, et pendant ce temps, les migrants construisent leur vie aux États-Unis.

Mme Ortiz, une infirmière, a déclaré avoir emprunté «des millions», en pesos colombiens (plusieurs milliers de dollars) pour payer les passeurs qui l’ont amenée aux portes des États-Unis, une brèche dans le mur défendue par l’ancien président Donald J. Atout. Elle a attendu deux jours, dans les vents froids du désert qui fouettaient sa tente, que des agents viennent la chercher.

Lorsque les agents se sont présentés, ils ont transporté Mme Ortiz vers un établissement où elle a reçu des documents indiquant qu’elle était entrée illégalement dans le pays, qu’elle avait été placée dans une procédure d’expulsion et qu’elle devait comparaître devant un juge de l’immigration.

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Un campement de migrants à Jacumba Hot Springs, en Californie. Les familles attendent d’être récupérées par les agents frontaliers et emmenées dans des établissements, où elles sont généralement libérées avec pour instruction de se présenter au tribunal de l’immigration.Crédit…Erin Schaff/Le New York Times

La date d’audience était le 19 février 2026.

Elle a ensuite été libérée. Dans l’esprit de Mme Ortiz, tout se déroulait comme prévu. «Je voulais tout faire de la bonne manière», a-t-elle déclaré après son arrivée au Colorado quelques jours plus tard. On lui avait attribué un numéro « d’étranger » utilisé pour suivre les dossiers d’immigration.

La plupart des demandes d’asile sont finalement rejetées. Mais même lorsque cela se produit, après des années, il est très peu probable que les candidats soient expulsés. Alors que des millions de personnes se trouvent illégalement dans le pays, les agents américains chargés des expulsions donnent la priorité à l’arrestation et à l’expulsion des personnes ayant commis des crimes graves et constituant une menace pour la sécurité publique.

Près de 2,5 millions de personnes ont traversé la frontière sud au cours de l’exercice 2023, soit plus que la plupart des villes américaines. Cela a fait de la frontière une question de plus en plus controversée, pour les maires et les gouverneurs aux prises avec d’importants afflux de migrants, et pour les dirigeants républicains désireux de rejeter la faute sur le président Biden alors qu’il fait campagne pour sa réélection.

Mike Johnson, le président républicain de la Chambre, a insisté sur le fait que rien ne devrait être plus important pour les États-Unis que de sécuriser la frontière. « Nous devons insister – nous devons insister – pour que la frontière soit la priorité absolue », a déclaré M. Johnson aux journalistes plus tôt ce mois-ci après une réunion avec le président Biden et d’autres dirigeants du Congrès.

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Le président a indiqué sa volonté d’accepter la plupart des demandes républicaines, même si les perspectives d’un accord ont diminué la semaine dernière après que M. Trump, le favori pour l’investiture républicaine, ait exprimé une opposition véhémente à ces conditions.

Mais certains partisans d’une application plus stricte affirment qu’une répression à la frontière n’est pas suffisante.

« Nous avons besoin de plus de troupes sur le terrain. Nous avons besoin de plus d’infrastructures frontalières », a déclaré Michael Neifach, un expert en sécurité frontalière qui était le principal conseiller juridique de l’Immigration and Customs Enforcement sous l’administration de George W. Bush.

« Mais vous ne pouvez pas résoudre ce problème simplement en faisant cela », a-t-il déclaré. « Nous devons comprendre que la frontière n’est pas la fin.

Le système d’immigration américain n’a pas subi de refonte depuis près de 40 ans. Et cela fait une décennie que les Républicains et les Démocrates du Congrès n’ont pas engagé de négociations sérieuses pour tenter d’apporter des changements de haut en bas au système.

Au contraire, attiser les inquiétudes concernant l’immigration est devenu un élément essentiel du programme politique de M. Trump et de nombreux dirigeants républicains. Ils appellent à un renforcement des contrôles aux frontières, mais parlent peu du reste du système d’immigration figé et brisé.

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Un fil concertina d’un soldat de la Garde nationale du Texas le long de la frontière avec le Mexique à El Paso. De nombreux dirigeants républicains appellent à renforcer les contrôles à la frontière, mais ne parlent que peu du reste du système d’immigration figé et brisé. Crédit…Todd Heisler/Le New York Times

“Les politiciens veulent financer les agents de patrouille frontalière, les clôtures et d’autres aspects visibles du contrôle des frontières”, a déclaré Doris Meissner, directrice du programme américain sur la politique d’immigration au Migration Policy Institute, un groupe de réflexion non partisan.

“Mais tant que les ressources ne seront pas renforcées pour d’autres fonctions d’immigration, le problème des frontières ne pourra pas être résolu”, a déclaré Mme Meissner, ancienne chef du service américain d’immigration et de naturalisation.

Au cours des 13 dernières années, le Congrès a considérablement augmenté le financement des douanes et de la protection des frontières, à 21,7 milliards de dollars pour l’exercice 2023, contre 8 milliards de dollars en 2006.

Mais les éléments moins visibles du système d’immigration n’ont pas bénéficié d’investissements proportionnés. Et comme le processus d’asile est désormais le système de facto pour un grand nombre de personnes entrant illégalement aux États-Unis, la pénurie d’agents d’asile, de juges d’immigration et d’agents d’expulsion a des conséquences considérables.

Les Républicains au Congrès ont attendu pour approuver davantage d’aide à l’Ukraine et à Israël jusqu’à ce que les Démocrates acceptent davantage de financement pour la frontière. Dans le cadre de sa demande d’aide de 110 milliards de dollars au Congrès, l’administration Biden recherche 14 milliards de dollars pour ajouter davantage d’agents le long de la frontière et davantage de personnes pour traiter et décider des demandes d’asile. Mais le sort des négociations est incertain, et même si un accord était conclu, les experts affirment que les ressources supplémentaires resteront largement insuffisantes.

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Dans un système fonctionnel, la plupart des migrants demandeurs d’asile seraient interrogés à la frontière pour évaluer s’ils craignent de manière crédible d’être persécutés s’ils étaient forcés de retourner dans leur pays d’origine. Il s’agit de la première étape de la procédure d’asile, et les migrants qui ne disposent pas d’une demande crédible peuvent être rapidement expulsés.

Environ 500 entretiens de ce type sont menés chaque jour – plus que jamais. Mais ceux-ci ne représentent qu’une fraction des migrants qui arrivent – ​​souvent 5 000 ou plus. La plupart des personnes qui traversent la frontière ne subissent jamais ce contrôle initial. Ils sont libérés avec une date d’audience dans une ville, souvent des années plus tard.

Si les migrants disent aux juges qu’ils vivaient dans une pauvreté désespérée et qu’ils sont venus aux États-Unis à la recherche de travail, ils pourraient être rapidement expulsés. Les migrants demandent donc l’asile, sachant que cela leur donne une chance de rester.

En vertu de la loi américaine, les demandeurs d’asile peuvent rester aux États-Unis au moins jusqu’à ce que leur dossier soit réglé.

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Des centaines de migrants attendent au Texas pour se rendre aux autorités frontalières américaines après avoir traversé le Rio Grande qui sépare les États-Unis du Mexique.Crédit…Ivan Pierre Aguirre pour le New York Times

En 2012, 300 000 dossiers d’asile étaient en attente aux États-Unis. Il y a autant de cas maintenant dans le seul État de New York. Au total, plus de trois millions d’affaires traînent devant les tribunaux de l’immigration, soit un million de plus qu’il y a à peine un an.

Quelque 800 juges de l’immigration siègent sur le banc, contre environ 520 en 2020. Mais cette augmentation du nombre de juges est intervenue après des années d’inaction, et pendant cette période, les arriérés ont explosé, selon le TRAC, le Transactional Records Access Clearinghouse, un groupe de recherche de Syracuse. Université.

Même avec plus de juges siégeant, cela peut prendre plusieurs années avant qu’une décision sur une demande d’asile soit tranchée. Le Service de recherche du Congrès a estimé qu’il faudrait environ 1 000 juges supplémentaires pour éliminer l’arriéré actuel d’ici l’exercice 2032.

« Peu importe à quel point nous travaillons dur, jour après jour, le volume ne cesse de croître », a déclaré Mimi Tsankov, présidente de l’Association nationale des juges de l’immigration.

Lorsque Dana Leigh Marks a rejoint le tribunal de l’immigration de San Francisco en 1987, environ 800 affaires étaient portées devant chaque juge. Au moment où elle a pris sa retraite en 2021, chaque juge avait une charge de travail d’environ 4 000 personnes. Aujourd’hui, ce nombre est d’environ 5 000.

« Il faudra des années pour résorber les arriérés, à moins que quelque chose de vraiment radical ne soit fait », a déclaré Mme Marks, ajoutant que rendre davantage de visas de travail disponibles réduirait le nombre de demandes d’asile qui encombrent les dossiers.

Si une décision n’est pas rendue dans un délai de 150 jours, ce qui est quasiment impossible aujourd’hui, les demandeurs d’asile deviennent automatiquement éligibles à une carte d’autorisation de travail.

Les demandeurs originaires de pays embourbés dans des bouleversements politiques ou dirigés par des dictateurs militaires, comme l’Érythrée ou le Myanmar, sont susceptibles d’obtenir l’asile. Mais les demandes émanant de nombreux autres pays ont bien moins de chances d’être acceptées. L’année dernière, seulement 4 pour cent des cas mexicains, 7 pour cent des cas honduriens et 29 pour cent des cas vénézuéliens ont été accordés.

Il y a quelques années encore, Katy Chavez, une avocate spécialisée en droit de l’immigration en Caroline du Nord, recevait chaque année une poignée d’appels de personnes sollicitant ses services pour demander l’asile. Aujourd’hui, elle en reçoit quelques dizaines par mois. Beaucoup sont des migrants qui ont fui de graves difficultés économiques.

« Ils appellent parce qu’ils veulent leur permis de travail », a-t-elle expliqué. “Ils ne comprennent même pas ce qu’est l’asile.”